KPCC: s täckning är en södra Kalifornien resurs som tillhandahålls av medlemsstödd offentlig radio. Vi kan inte göra det utan dig.

Redaktörens anmärkning: videon av leeches som används vid operation är lite blodig — särskilt efter 2-minutersmärket.

Leeches får en dålig rap-men de kanske inte förtjänar det.

Ja, de är läskiga crawly blodsugare. Och de kan införa en nästan primär känsla av avsky och avsky. Humphrey Bogarts karaktär i 1951-filmen Den afrikanska drottningen gick till och med så långt som att kalla dem ”smutsiga små djävlar.”

men den ödmjuka leech gör comeback. Denna critter spelar alltmer en nyckelroll som en sidekick för forskare och läkare, helt enkelt genom att vara sitt blodtörstiga jag.

YouTube

avlägsna kusiner av daggmask, de flesta leech arter är parasiter som livnär sig på blod från både djur och människor. De finns ofta i sötvatten och navigerar antingen genom att simma eller vrida sig med, med två sugor — en i varje ände av kroppen — för att förankra sig själva. De flesta arter sträcker sig från ungefär en kvart tum till tre tum i längd.

när man når en intet ont anande värd, kommer en leech i hemlighet att fästa sig och börja mata. Den använder en triangulär uppsättning av tre tänder för att skära in, och utsöndrar en svit av kemikalier för att tunna blodet och bedöva huden så dess närvaro går oupptäckt.

vissa leech arter kan också leva på land, blomstrande i fuktiga miljöer som skogarna i södra Asien. Biologer rapporterade nyligen att leeches i den regionen kan ge en värdefull ögonblicksbild av vilka djur som finns i ett visst område: parasiterna bär värdens blod och DNA i tarmen efter varje måltid.

Leeches klämmer fast på sin värd med sin främre sucker, använd sedan tre tänder för att skära in och börja mata.
Leeches klämmer fast på sin värd med sin främre sucker, använd sedan tre tänder för att skära in och börja mata. Josh Cassidy/ KQED; Quentin Gaudry, University of Maryland; Michael Baltzley, Västra Oregon universitet; Krista Todd, Westminster College

”de hittar saker du inte hittar”, säger Michael Tessler, en postdoktor vid American Museum of Natural History i New York. Som en extra bonus (beroende på ditt perspektiv) lockas leeches också till människor som potentiella blodmåltider, sa han. Således skämmer varelserna inte bort från forskare, vilket gör provsamlingen snabb och enkel.

Tessler och flera kollegor samlade 750 terrestriska leeches i släktet Haemadipsa från Kambodja, Bangladesh och södra Kina. Sedan analyserade de DNA från varje tum lång leechs måltid för att identifiera de ovetande blodgivarna. Med denna analys kunde forskarna identifiera vilda och husdjur som är vanliga i dessa områden, inklusive vissa arter av intresse för bevarande.

studien avslöjade också några överraskningar. Några leech måltider hade kommit från några fågelarter, och en kom från en fladdermus. ”Det är klart att dessa saker kommer runt,” sa Tessler.

utöver deras användbarhet inom fältbiologi har leeches en viktig roll att spela i en kirurgs medicinska kit.

föreningen mellan läkare och leeches går tillbaka till de gamla egyptierna och de gamla grekerna. Enligt grekiska filosofer var sjukdom resultatet av en obalans i kroppsvätskor eller humorer. De trodde att applicering av leeches till patienter skulle hjälpa till att återställa en riktig balans. Leeches användes allmänt som ett botemedel mot en rad sjukdomar, särskilt i medeltida Europa.

dessa metoder förflyttades till status som kvackeri genom tillkomsten av modern medicin på 20-talet när läkare utvecklade nya, effektivare behandlingar. Numera upplever dock medicinska leeches en renässans eftersom deras blodsugande förmåga är inställd på ett mer vetenskapligt syfte.

Leeches kommer till nytta under rekonstruktiva operationer, som de som ska fästa fingrarna, enligt Dr.Rudolf Buntic, en handkirurg och chef för mikrokirurgi för California Pacific Medical Center i San Francisco. Under ett sådant förfarande reparerar kirurger små artärer som bär blod i den avskilda siffran. De små venerna som bär blod tillbaka kan dock vara för skadade eller för små för att reparera, vilket gör att blod stagnerar i fingret.

det är då Hirudo medicinalis kommer in.

”leech fungerar som en ven”, säger Buntic.

det drar gammalt blod ut ur det fastsatta fingret när det matas, vilket gör att friskt, syresatt blod kan komma in. Kemikalier i leechs saliv hjälper också till att förhindra att blodproppar bildas i den skadade vävnaden. Läkare applicerar färska leeches under cirka tio dagar. Detta ger tillräckligt med tid för nya, små vener att växa igen och skapa kanaler för blod för att lämna patientens finger på egen hand, sa Buntic.

under hela behandlingen beställer kirurger leeches från apoteket, precis som de skulle göra med något annat läkemedel.

om dessa små killar fortfarande ger dig heebie-jeebies, oroa dig inte: de kommer förmodligen inte att dyka upp på din lokala apotek när som helst snart, eftersom de främst används på sjukhus.

när kirurger begär medicinska leeches, svarar apotekare vid California Pacific Medical Center samtalet och vrider leeches till
när kirurger begär medicinska leeches, svarar apotekare vid California Pacific Medical Center samtalet och vrider leeches i ”piller” flaskor. Josh Cassidy / KQED

du kan dock stöta på dem i vissa forskningslaboratorier. David Weisblat, en biolog vid University of California, Berkeley, har studerat leechutveckling och evolution i mer än 40 år. Han har nyligen startat ett projekt för att lära sig mer om leech beteende och neurobiologi.

detta innebär att placera blodiglar på ett schackbräde av sorter, gjord av sandpapper. Kvadraterna växlar mellan grova och släta korn. Många av leeches, små snigeljägare i släktet Helobdella, har en stark preferens för de jämnare rutorna, som rör sig i strikt diagonala mönster.

” det är som en liten bonde på schackbrädet som har blivit galen”, sa Weisblat.

även om leeches kan ha ett imponerande nervsystem enligt ryggradsstandarder, kan de fortfarande använda information från sin miljö för att fatta beslut, säger Weisblat. Och att räkna ut hur denna process fungerar är lättare i en leech än i nervsystemet hos möss eller råttor. För att förstå hur leeches hittar sig med så få neuroner kan vi börja förstå hur nervsystemet bearbetar och kodar information, sa Weisblat.

att fånga hur leeches känner och rör sig genom sin miljö kan också en dag översätta till bioengineeringsapplikationer, som att designa små, utforskande robotik, säger Weisblat. ”Leeches kan gå på glasytor, krypa med sina suger och utforska alla möjliga olika sätt,” sa han.

” det är ganska fantastiskt när du tänker på hur enkla de är.”

Emma Hiolski är frilansjournalist och praktikant med KQEDS Deep Look-videoserie. Hennes arbete har dykt upp i Science, Chemical & Engineering News och San Jose Mercury News. Du hittar henne på Twitter @EHiolski.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.