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Nota do Editor: o vídeo das sanguessugas usadas na cirurgia é um pouco sangrento-especialmente após a marca de 2 minutos.

sanguessugas obter um mau rap – mas eles podem não merecê-lo.

Sim, eles são assustadores sugadores de sangue rastejantes. E eles podem incutir uma sensação quase primordial de repulsa e repulsa. O personagem de Humphrey Bogart no filme de 1951 a rainha africana chegou a chamá-los de “diabinhos imundos.”

mas a humilde sanguessuga está voltando. Este bicho está cada vez mais desempenhando um papel fundamental como ajudante para cientistas e médicos, simplesmente por ser seu eu sanguinário.

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primos distantes da minhoca, a maioria das espécies de sanguessugas são parasitas que se alimentam do sangue de animais e humanos. Eles são freqüentemente encontrados em água doce e navegam nadando ou avançando, usando dois otários — um em cada extremidade do corpo — para se ancorar. A maioria das espécies varia de cerca de um quarto de polegada a três polegadas de comprimento.

ao chegar a um hospedeiro desavisado, uma sanguessuga se fixará sub-repticiamente e começará a se alimentar. Ele usa um conjunto triangular de três dentes para cortar, e secreta um conjunto de produtos químicos para diluir o sangue e entorpecer a pele para que sua presença não seja detectada.Algumas espécies de sanguessugas também podem viver em terra, prosperando em ambientes úmidos como as florestas do Sul Da Ásia. Biólogos relataram recentemente que as sanguessugas nessa região podem fornecer um instantâneo valioso do qual os animais estão presentes em uma área específica: os parasitas carregam o sangue do hospedeiro e o DNA dentro do intestino após cada refeição.

 as sanguessugas prendem-se ao hospedeiro com a ventosa frontal, depois usam três dentes para cortar e começar a alimentar.
as sanguessugas prendem-se ao hospedeiro com a ventosa frontal, depois usam três dentes para cortar e começar a alimentar. Josh Cassidy/ KQED; Quentin Gaudry, Universidade de Maryland; Michael Baltzley, Western Oregon University; Krista Todd, Westminster College

“eles encontram coisas que você não encontra”, disse Michael Tessler, um estudioso de pós-doutorado no Museu Americano de História Natural de Nova York. Como um bônus adicional (dependendo da sua perspectiva), as sanguessugas também são atraídas por humanos como possíveis refeições de sangue, disse ele. Assim, as criaturas não se esquivam dos pesquisadores, tornando a coleta de amostras rápida e fácil.Tessler e vários colegas reuniram 750 sanguessugas terrestres no gênero Haemadipsa do Camboja, Bangladesh e sul da China. Em seguida, eles analisaram o DNA de cada refeição de sanguessuga de um centímetro de comprimento para identificar os doadores de sangue involuntários. Com esta análise, os cientistas foram capazes de identificar animais selvagens e domésticos comuns nessas áreas, incluindo algumas espécies de preocupação com a conservação.

o estudo também revelou algumas surpresas. Algumas refeições de sanguessuga vieram de algumas espécies de pássaros, e uma veio de um morcego. “Claramente essas coisas andam por aí”, disse Tessler.Além de sua utilidade na biologia de campo, as sanguessugas têm um papel importante a desempenhar no kit médico de um cirurgião.A associação entre médicos e sanguessugas remonta aos antigos egípcios e gregos antigos. Segundo os filósofos gregos, a doença foi o resultado de um desequilíbrio nos fluidos corporais ou humores. Eles acreditavam que a aplicação de sanguessugas aos pacientes ajudaria a restaurar um equilíbrio adequado. As sanguessugas eram amplamente utilizadas como uma cura para uma série de doenças, especialmente na Europa medieval.Essas práticas foram relegadas ao status de charlatanismo pelo advento da medicina moderna no século 20, à medida que os médicos desenvolveram novos tratamentos mais eficazes. Hoje em dia, no entanto, as sanguessugas médicas estão experimentando um renascimento, pois sua capacidade de sugação de sangue está sintonizada com um propósito mais científico.As sanguessugas são úteis durante cirurgias reconstrutivas, como aquelas para recolocar os dedos, de acordo com o Dr. Rudolf Buntic, cirurgião de mão e Diretor de microcirurgia do California Pacific Medical Center em São Francisco. Durante esse procedimento, os cirurgiões reparam pequenas artérias que transportam sangue para o dígito cortado. No entanto, as pequenas veias que retêm o sangue podem estar muito danificadas ou muito pequenas para serem reparadas, deixando o sangue estagnado no dedo.

é aí que entra o Hirudo medicinalis.

“a sanguessuga atua como uma veia”, disse Buntic.

extrai sangue obsoleto do dedo recolocado à medida que se alimenta, permitindo que o sangue fresco e oxigenado entre. Produtos químicos na saliva da sanguessuga também ajudam a prevenir a formação de coágulos sanguíneos no tecido danificado. Os médicos aplicam sanguessugas frescas ao longo de cerca de dez dias. Isso dá tempo suficiente para que veias novas e minúsculas voltem a crescer e criem canais para o sangue deixar o dedo do paciente por conta própria, disse Buntic.

ao longo do tratamento, os cirurgiões pedem sanguessugas na farmácia, assim como qualquer outro medicamento.

se esses garotinhos ainda lhe derem os heebie-jeebies, não se preocupe: eles provavelmente não aparecerão em sua farmácia local tão cedo, pois são usados principalmente em hospitais.

Quando os cirurgiões solicitação médica sanguessugas, farmacêuticos do California Pacific Medical Center atender a chamada, discutindo as sanguessugas em
Quando os cirurgiões solicitação médica sanguessugas, farmacêuticos do California Pacific Medical Center atender a chamada, discutindo as sanguessugas em “pílula” garrafas. Josh Cassidy / KQED

você pode encontrá-los em alguns laboratórios de pesquisa, no entanto. David Weisblat, biólogo da Universidade da Califórnia, Berkeley, estuda desenvolvimento e evolução de sanguessugas há mais de 40 anos. Recentemente, ele iniciou um projeto para aprender mais sobre comportamento sanguessuga e neurobiologia.

isso envolve colocar as sanguessugas em uma espécie de tabuleiro de xadrez, feito de lixa. Os quadrados alternam entre grãos ásperos e lisos. Muitas das sanguessugas, pequenos caçadores de caracóis do gênero Helobdella, têm uma forte preferência pelos quadrados mais suaves, movendo-se em padrões estritamente diagonais.

“é como um peão no tabuleiro de xadrez que enlouqueceu”, disse Weisblat.Embora as sanguessugas possam ter um sistema nervoso inexpressivo pelos padrões dos vertebrados, elas ainda são capazes de usar informações de seu ambiente para tomar decisões, disse Weisblat. E descobrir como esse processo funciona é mais fácil em uma sanguessuga do que no sistema nervoso de camundongos ou ratos. Ao entender como as sanguessugas encontram seu caminho com tão poucos neurônios, podemos começar a entender como o sistema nervoso processa e codifica informações, disse Weisblat.Capturar a maneira como as sanguessugas sentem e se movem através de seu ambiente também poderia um dia se traduzir em aplicações de bioengenharia, como projetar robótica pequena e exploratória, disse Weisblat. “As sanguessugas podem ir em superfícies de vidro, rastejando com seus otários e explorando todos os tipos de maneiras diferentes”, disse ele.

“é muito incrível, quando você pensa em como eles são simples.Emma Hiolski é uma jornalista científica freelance e estagiária da série de vídeos Deep Look da KQED. Seu trabalho apareceu em Science, Chemical & Engineering News e The San Jose Mercury News. Você pode encontrá-la no Twitter @Ehiolski.

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