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Nota del editor: El video de sanguijuelas utilizadas en cirugía es un poco sangriento, especialmente después de la marca de 2 minutos.

Las sanguijuelas obtienen una mala reputación — pero es posible que no se lo merezcan.

Sí, son espeluznantes chupadores de sangre. Y pueden infundir una sensación casi primaria de asco y repulsión. El personaje de Humphrey Bogart en la película de 1951 La Reina Africana llegó incluso a llamarlos «diablillos sucios».»

Pero la humilde sanguijuela está regresando. Esta criatura está jugando cada vez más un papel clave como ayudante de científicos y médicos, simplemente por ser su yo sediento de sangre.

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Primos lejanos de la lombriz de tierra, la mayoría de las especies de sanguijuelas son parásitos que se alimentan de la sangre de animales y humanos por igual. A menudo se encuentran en agua dulce y navegan nadando o avanzando lentamente, utilizando dos ventosas, una en cada extremo de su cuerpo, para anclarse. La mayoría de las especies varían de aproximadamente un cuarto de pulgada a tres pulgadas de longitud.

Al llegar a un huésped desprevenido, una sanguijuela se unirá subrepticiamente y comenzará a alimentarse. Utiliza un conjunto triangular de tres dientes para cortar, y secreta un conjunto de productos químicos para diluir la sangre y adormecer la piel para que su presencia no se detecte.

Algunas especies de sanguijuelas también pueden vivir en tierra, prosperando en ambientes húmedos como los bosques del sur de Asia. Los biólogos informaron recientemente que las sanguijuelas en esa región pueden proporcionar una imagen valiosa de qué animales están presentes en un área en particular: Los parásitos llevan la sangre y el ADN de su huésped dentro de sus intestinos después de cada comida.

Las sanguijuelas se sujetan a su huésped con su ventosa frontal, luego usan tres dientes para cortar y comenzar a alimentarse.
Las sanguijuelas se sujetan a su huésped con su ventosa frontal, luego usan tres dientes para cortar y comenzar a alimentarse. Josh Cassidy/KQED; Quentin Gaudry, Universidad de Maryland; Michael Baltzley, Universidad de Western Oregon; Krista Todd, Westminster College

«Encuentran cosas que tú no encuentras», dijo Michael Tessler, investigador postdoctoral del Museo Americano de Historia Natural de Nueva York. Como una ventaja adicional (dependiendo de su perspectiva), las sanguijuelas también se sienten atraídas por los humanos como posibles comidas de sangre, dijo. Por lo tanto, las criaturas no rehuyen a los investigadores, lo que hace que la recolección de muestras sea rápida y fácil.

Tessler y varios colegas reunieron 750 sanguijuelas terrestres del género Haemadipsa de Camboya, Bangladesh y el sur de China. Luego, analizaron el ADN de cada comida de sanguijuela de una pulgada de largo para identificar a los donantes de sangre involuntarios. Con este análisis, los científicos pudieron identificar animales salvajes y domésticos comunes en esas áreas, incluidas algunas especies de interés para la conservación.

El estudio también reveló algunas sorpresas. Algunas comidas de sanguijuelas provenían de algunas especies de aves, y una de un murciélago. «Claramente estas cosas se mueven», dijo Tessler.

Más allá de su utilidad en biología de campo, las sanguijuelas tienen un papel importante que desempeñar en el botiquín médico de un cirujano.

La asociación entre médicos y sanguijuelas se remonta a los antiguos egipcios y griegos antiguos. Según los filósofos griegos, la enfermedad era el resultado de un desequilibrio en los fluidos corporales, o humores. Creían que aplicar sanguijuelas a los pacientes ayudaría a restaurar un equilibrio adecuado. Las sanguijuelas fueron ampliamente utilizadas como una cura para una serie de dolencias, especialmente en la Europa medieval.

Estas prácticas fueron relegadas al estado de charlatanería por el advenimiento de la medicina moderna en el siglo XX, a medida que los médicos desarrollaban tratamientos nuevos y más efectivos. Hoy en día, sin embargo, las sanguijuelas médicas están experimentando un renacimiento, ya que su capacidad de chupar sangre está sintonizada con un propósito más científico.

Las sanguijuelas son útiles durante las cirugías reconstructivas, como las de volver a colocar los dedos, según el Dr. Rudolf Buntic, cirujano de manos y director de microcirugía del California Pacific Medical Center en San Francisco. Durante este procedimiento, los cirujanos reparan pequeñas arterias que llevan sangre al dedo cortado. Sin embargo, las venas diminutas que transportan la sangre hacia afuera pueden estar demasiado dañadas o demasiado pequeñas para repararse, dejando que la sangre se estanque en el dedo.

Ahí es cuando entra Hirudo medicinalis.

«La sanguijuela actúa como una vena», dijo Buntic.

Extrae la sangre rancia del dedo que vuelve a colocar a medida que se alimenta, permitiendo que entre sangre fresca y oxigenada. Los químicos en la saliva de la sanguijuela también ayudan a prevenir la formación de coágulos de sangre en el tejido dañado. Los médicos aplican sanguijuelas frescas en el transcurso de unos diez días. Esto proporciona suficiente tiempo para que las venas nuevas y diminutas vuelvan a crecer y creen canales para que la sangre deje el dedo del paciente por sí sola, dijo Buntic.

Durante todo el tratamiento, los cirujanos ordenan sanguijuelas en la farmacia, al igual que lo harían con cualquier otro medicamento.

Si estos pequeños todavía te dan los jeebies, no te preocupes: probablemente no aparecerán en tu farmacia local en el corto plazo, ya que se usan principalmente en hospitales.

 Cuando los cirujanos solicitan sanguijuelas médicas, los farmacéuticos de California Pacific Medical Center responden la llamada, metiendo las sanguijuelas en
Cuando los cirujanos solicitan sanguijuelas médicas, los farmacéuticos de California Pacific Medical Center responden la llamada, metiendo las sanguijuelas en frascos de «pastillas». Josh Cassidy / KQED

Sin embargo, es posible que los encuentres en algunos laboratorios de investigación. David Weisblat, biólogo de la Universidad de California, Berkeley, ha estado estudiando el desarrollo y la evolución de las sanguijuelas durante más de 40 años. Recientemente comenzó un proyecto para aprender más sobre el comportamiento de las sanguijuelas y la neurobiología.

Esto implica colocar las sanguijuelas en una especie de tablero de ajedrez, hecho de papel de lija. Los cuadrados se alternan entre granos rugosos y lisos. Muchas de las sanguijuelas, pequeños cazadores de caracoles del género Helobdella, tienen una fuerte preferencia por los cuadrados más suaves, moviéndose en patrones estrictamente diagonales.

» Es como un peón en el tablero de ajedrez que se ha vuelto loco», dijo Weisblat.

Aunque las sanguijuelas pueden tener un sistema nervioso poco impresionante para los estándares de los vertebrados, todavía son capaces de usar la información de su entorno para tomar decisiones, dijo Weisblat. Y averiguar cómo funciona este proceso es más fácil en una sanguijuela que en el sistema nervioso de ratones o ratas. Al entender cómo las sanguijuelas encuentran su camino con tan pocas neuronas, podemos comenzar a entender cómo el sistema nervioso procesa y codifica la información, dijo Weisblat.

Capturar la forma en que las sanguijuelas perciben y se mueven a través de su entorno también podría traducirse algún día en aplicaciones de bioingeniería, como el diseño de robótica exploratoria pequeña, dijo Weisblat. «Las sanguijuelas pueden ir sobre superficies de vidrio, arrastrándose con sus retoños y explorando todo tipo de formas diferentes», dijo.

«Es bastante increíble, cuando piensas en lo simples que son.»

Emma Hiolski es una periodista científica independiente y pasante de la serie de videos Deep Look de KQED. Su trabajo ha aparecido en Science, Chemical & Engineering News y San Jose Mercury News. Puedes encontrarla en Twitter @EHiolski.

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