Jean Bernard Léon Foucault

Determinación de la Velocidad de la Luz

En 1850 Foucault se unió al debate sobre las teorías de partículas y ondas de la luz que entonces competían. D. F. J. Arago había demostrado en 1838 que se podía hacer una prueba crucial comparando las velocidades de la luz en el aire y en un medio denso, y estaba experimentando para determinar la velocidad de la luz con un método de espejo giratorio ideado por Charles Wheatstone en 1834. La falta de éxito y la mala salud llevaron a Arago a pasar la tarea a Foucault en 1850. El éxito se produjo en el mismo año, cuando Foucault observó un retraso de la velocidad de la luz en el agua, dando soporte a la teoría de las ondas. Luego vio cómo se podía refinar el método de espejo giratorio para medir la velocidad absoluta de la luz en un espacio restringido. Foucault superó los problemas técnicos y en 1862 obtuvo un valor de 2,98 x 1010 centímetros por segundo, la primera medida precisa de esta constante física fundamental.

Desde 1855, como físico en el Observatorio Imperial, Foucault trabajó para mejorar el diseño de los telescopios. Como miembro de la Oficina de Longitudes desde 1862 mejoró ciertos instrumentos de topografía, en particular el gobernador centrífugo, que ayudó a medir el tiempo en el uso de instrumentos de tránsito de campo. En la década de 1860, Foucault se volcó hacia la ingeniería de precisión y la electricidad, pero fue incapacitado por un derrame cerebral en julio de 1867 y murió en París en febrero. 11, 1868.

La capacidad de Foucault para reconocer líneas de investigación fructíferas, tan tristemente inexistentes en muchos de sus compatriotas contemporáneos, se combinó con una capacidad experimental de primer orden. Su muerte temprana fue una gran pérdida para la ciencia francesa.

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