Lefkandi

Lefkandi est située sur la côte ouest de l’Eubée entre Chalcis et Érétrie. Son nom ancien est inconnu. La colonie est située sur Xéropolis, une péninsule entre deux ports, tandis que des cimetières du début de l’âge du fer — datés de la fin du 11e à la fin du 9e siècle avant notre ère — ont été découverts sur une colline à proximité. Xéropolis était occupée depuis le début de l’Âge du Bronze et était un site majeur de l’Âge du Bronze moyen. C’est cependant au cours de la période post-palatiale (12ème siècle avant notre ère) et du début de l’âge du fer que le site a connu sa période la plus connue avant son abandon définitif vers 700 avant notre ère.

Figure 1. Vue aérienne de Xéropolis. Photo d’Irène Lemos.

Xéropolis était remarquablement prospère au milieu du 12ème siècle avant notre ère. Comparé à d’autres sites contemporains, il était énorme (environ 10 hectares ou plus). Le caractère de la colonie était « proto-urbain » et bénéficiait de ses activités maritimes et de ses contacts étroits avec d’autres sites à l’intérieur et à l’extérieur de la mer Égée. Les maisons étaient grandes et confortables, divisées par des rues et des ruelles. Certaines des maisons avaient peut-être plus d’un étage et étaient équipées de foyers, de bacs de stockage en argile et de récipients existants.

Pendant cette période, un double mur important marquait le milieu de la colonie, construit à côté d’une zone où les activités cultuelles étaient pratiquées du milieu du XIIe au xe siècle. La continuité de la fin du Bronze au Début de l’Âge du Fer a également été observée dans la partie orientale du tell, où un grand bâtiment rectangulaire a été construit au cours de la dernière étape de l’Âge du Bronze tardif et occupé pendant une longue période. Il pourrait avoir servi de logement à l’une des familles régnantes qui résidaient à cet endroit pendant la transition de la fin du Bronze au début de l’âge du fer.

L’importance du site provient principalement des fouilles des cimetières. Jusqu’à présent, 193 tombes et 104 bûchers de crémation ont été découverts dans cinq parcelles funéraires distinctes. Les offrandes trouvées dans les tombes montrent l’importance du site pendant une période considérée comme l’une des plus sombres de la majeure partie de la mer Égée. Le cimetière le plus riche est celui de Toumba, situé à l’est d’un bâtiment absidial monumental (50 x 13,8 mètres). Le bâtiment est daté du milieu du 10ème siècle et est antérieur à toute tombe trouvée dans le cimetière. Outre sa taille, une caractéristique remarquable de ce bâtiment est qu’il comporte des trous de poteaux qui longent les murs nord et sud et contournent l’abside. Ceux-ci soutenaient une véranda en bois (peristrasis), qui est le premier exemple de l’architecture grecque et anticipe des utilisations ultérieures dans les temples grecs. Plus remarquable encore fut la découverte de deux puits dans la pièce centrale du bâtiment : l’un contenait le corps incinéré d’un homme enterré avec ses armes de fer et d’une femme inhumée avec des bijoux remarquables; l’autre contenait les restes de quatre chevaux. L’homme incinéré a également reçu un vêtement étonnant retrouvé plié dans l’urne avec ses cendres. L’urne était exceptionnelle aussi: un grand cratère en bronze, qui était un magnifique héritage de Chypre gravé de scènes de chasse. Les offrandes de la femme comprenaient un héritage encore plus ancien: un pendentif daté d’environ 1600 avant notre ère et qui devait provenir de Syrie. Il est suggéré que l’homme enterré avec la femme et les chevaux était le chef de la communauté locale.

Après la destruction et la couverture délibérée du bâtiment et des sépultures par un monticule, la zone devant l’entrée est a été utilisée comme cimetière. Ce cimetière appartenait à un groupe d’élite distingué, qui a choisi d’afficher sa richesse avec de riches offrandes données à leurs morts, montrant que l’élite locale avait le goût des produits de haute qualité — produits localement et importés. De plus, l’étude plus approfondie de leurs rites funéraires révèle qu’ils utilisaient des pratiques complexes dans leur exposition funéraire. Par exemple, les sépultures masculines exceptionnelles à Toumba préféraient afficher leur statut de guerrier, emportant avec elles leurs armes de fer et suivant le même « paquet symbolique » qui a d’abord été établi comme approprié pour les membres de l’élite masculine depuis les funérailles de l’homme dans le bâtiment Toumba. Les femmes recevaient des offrandes riches en ornements en or et en produits de luxe importés. L’une des offrandes les plus célèbres trouvées dans les tombes est la célèbre figurine d’un centaure. C’est la première représentation tridimensionnelle d’un centaure dans l’art grec et est très probablement l’image du célèbre Cheiron, car l’entaille sur son genou gauche et ses six doigts sont des caractéristiques attribuées à ce centaure particulier.

Figure 2. Centaure Cheiron de Lefkandi. Musée archéologique d’Érétrie, Grèce. Licence Creative Commons (domaine public).

Les preuves combinées, de la colonisation de Xéropolis et des riches cimetières, fournissent des informations précieuses sur la communauté de Lefkandi et le rôle important qu’elle a joué pour des développements décisifs dans la formation des nouvelles structures sociales et économiques émergeant après la fin de la période palatiale en mer Égée et avant la montée des cités-États. Lefkandi, cependant, n’est pas devenu l’un d’eux. Le site a été abandonné quelque temps au début du 7ème siècle. La raison de la désertion du site n’est pas connue. Il se pourrait que Lefkandi ait été partiellement détruite et abandonnée après une guerre, peut-être même celle enregistrée par les historiens antiques (voir, par exemple, Thucydide 1.15.3). Il est également possible que la concurrence interne entre les groupes d’élite locaux ait finalement conduit à un conflit qui a abouti à l’abandon du site ou que certains des habitants se soient installés à proximité d’Eretria et / ou de Chalcis. D’autres pourraient avoir rejoint ceux qui ont quitté leur patrie pour de bon et se sont installés à l’ouest — où certaines des anciennes emporia et apoikiai, telles que Pithekoussai et Cumae, ont été fondées par les Eubéens (Strabon 5.4.9), selon la tradition.

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