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La recherche montre que les bourdons sur la lavande l’ont léché

Bourdon sur la lavande ‘ Grosso’

Abeille à miel sur lavande ‘Grosso’

Mesurer une langue d’abeille dans le laboratoire de LASI

De nouvelles recherches menées par l’Université du Sussex montrent pourquoi les fleurs de lavande attirent plus de bourdons que les abeilles à miel – c’est dû à la langue plus longue du bourdon et à sa capacité à visiter les fleurs plus rapidement.

Les fleurs tubulaires de lavande rendent l’extraction du nectar plus difficile pour l’abeille à langue plus courte, qui doit se coincer la tête dans chaque fleur pour atteindre le nectar, ont observé Nick Balfour et d’autres chercheurs de l’Université du Sussex lors de l’étude des abeilles visitant un jardin de fleurs expérimental à l’Université.1

Les bourdons ont passé 1,1 à 1,4 seconde par fleur de lavande, contre 3,5 secondes par fleur pour l’abeille plus lente.

Nick Balfour, qui étudie pour un doctorat au Laboratoire d’Apiculture et d’Insectes Sociaux (LASI), soutenu par Waitrose et le CB Dennis Research Trust, déclare: « La lavande est une plante très populaire, mais avec autant de visiteurs, la quantité de nectar disponible par fleur de lavande est minime. Nous estimons qu’il faudrait une semaine à une abeille et 300 000 visites de fleurs pour collecter une seule cuillère à café de nectar de lavande. Avec de si petites récompenses offertes, les bourdons qui manipulent plus rapidement peuvent faire beaucoup mieux que les abeilles à miel sur la lavande. »

Le professeur Francis Ratnieks, directeur du LASI et qui a supervisé la recherche, déclare: « On sait depuis longtemps que les bourdons ont une langue plus longue que les abeilles. Nos recherches montrent que sur la lavande, cette différence est cruciale. »

La durée nécessaire est cruciale car la recherche de nourriture pour les abeilles est une question d’efficacité. Plus une abeille peut visiter une fleur rapidement, plus elle peut rapporter de nourriture pour sa colonie. Deux secondes plus vite peut ne pas sembler beaucoup, mais multiplié sur des milliers de fleurs, l’avantage est significatif.

Le projet est né de recherches antérieures menées par le professeur Ratnieks et le doctorant Mihail Garbuzov comparant l’attractivité de différentes plantes de jardin aux insectes en observant des insectes sur des fleurs dans le jardin expérimental.

Ils ont constaté que la lavande et la bourrache étaient toutes deux très attrayantes pour les abeilles, mais que la lavande avait 10 fois plus de bourdons que les abeilles à miel, alors que, à quelques mètres de là, la bourrache avait 10 fois plus d’abeilles que les bourdons.

Les recherches de Nick Balfour ont examiné ce qui rendait la lavande beaucoup plus attrayante pour les bourdons que pour les abeilles et si c’était parce que les bourdons se nourrissaient mieux de lavande. Pour enquêter, Nick a déterminé à quelle vitesse les abeilles pouvaient « manipuler » les fleurs de lavande.

Quatre espèces de bourdons et d’abeilles mellifères ont été filmées alors qu’elles cherchaient du nectar sur la lavande (var. Grosso) dans le jardin expérimental sur le campus de Sussex. La fleur de lavande est un tube étroit. Pour obtenir le nectar, une abeille se pose sur et saisit la tête fleurie et insère sa langue dans la fleur pour atteindre les nectaires (où le nectar est fabriqué) à la base du tube de la fleur. L’abeille visite ensuite la fleur suivante et ainsi de suite.

En lisant les vidéos, les chercheurs ont pu déterminer combien de temps chaque abeille a pris pour manipuler chaque fleur, c’est-à-dire atterrir ou marcher vers une nouvelle fleur (temps de recherche), mettre son corps dans la bonne position sur la fleur (temps d’orientation) et rester en position pour extraire le nectar (temps d’extraction).

De plus, la longueur de la langue d’abeille a été mesurée en laboratoire en faisant boire du miel dilué à une abeille dans un tube en plastique. En retirant progressivement le liquide dans le tube, l’abeille a étendu sa langue dans le tube aussi loin qu’elle le pouvait, permettant de déterminer le maximum.

Les chercheurs ont également modifié les fleurs de lavande pour rendre le nectaire plus accessible (c’est-à-dire raccourcir le tube) en faisant deux coupes sur le côté du tube. Les fleurs témoins avaient des coupures faites sur le pétale principal de manière à ne pas raccourcir le tube.

Les chercheurs ont constaté que:

  • Les bourdons de différentes espèces ne différaient pas significativement dans le temps qu’ils passaient à manipuler les fleurs de lavande, prenant en moyenne 1,1 à 1,4 seconde par fleur contre 3,5 secondes pour les abeilles mellifères.
  • Les bourdons étaient plus rapides que les abeilles à miel aux trois étapes de la manipulation des fleurs de lavande: temps de recherche, temps d’orientation et temps d’extraction.
  • Lorsqu’elles sont sur une fleur, et contrairement aux bourdons, les abeilles semblaient se coincer la tête dans la fleur de lavande aussi loin que possible afin d’atteindre le nectar.
  • Les fleurs de lavande Grosso mesuraient environ 7,5 mm de profondeur. Les langues d’abeilles mellifères mesuraient 6 à 7 mm de long tandis que les langues de bourdons mesuraient 7,5 à 9 mm de long.
  • Lorsque les fleurs de lavande ont été raccourcies, cela a considérablement réduit le temps d’extraction des abeilles, mais n’a eu aucun effet sur le temps d’extraction des bourdons. Cela a montré que les abeilles, mais pas les bourdons, étaient ralenties parce que leurs langues ne pouvaient pas facilement atteindre le nectar.
  • Parce que chaque fleur contient une quantité infime de nectar, la différence de 2 secondes dans le temps de manipulation est amplifiée plusieurs fois. En moyenne, chaque fleur de lavande avec du nectar ne contenait que 0,02 microlitres. Comme une abeille peut contenir 50 microlitres dans son estomac de miel, une abeille aurait besoin de visiter 2 500 fleurs pour se remplir. À 3,5 secondes par fleur, cela prendrait plusieurs heures.

Le professeur Ratnieks dit: « Il est très facile de voir à l’œil nu à quel point les bourdons sont plus rapides que les abeilles à miel pour visiter les fleurs de lavande, et comment les abeilles à miel semblent pousser la tête dans la fleur plus que les bourdons. Jetez un oeil cet été. »

Notes pour les rédacteurs en chef

L’étude s’appuie sur des données recueillies au LASI à l’été 2011 par le doctorant Nick Balfour, à partir de lavande plantée sur le campus de l’Université. L’étude a été menée sous la supervision du professeur Francis Ratnieks et avec l’aide du doctorant Mihail Garbuzov.

Pour des images et des interviews, contactez le bureau de presse de l’Université du Sussex.

Contacts du bureau de presse de l’Université du Sussex: Maggie Clune et Jacqui Bealing. Téléphone: 01273 678 888. Courriel : [email protected]

Voir les communiqués de presse en ligne sur: http://www.sussex.ac.uk/newsandevents/

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Dernière mise à jour: Vendredi, 26 avril 2013

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