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Note de la rédaction: La vidéo des sangsues utilisées en chirurgie est un peu sanglante – surtout après la marque de 2 minutes.

Les sangsues ont une mauvaise réputation — mais elles ne le méritent peut-être pas.

Oui, ce sont des suceurs de sang rampants et effrayants. Et ils peuvent inculquer un sentiment de dégoût et de révulsion presque primaire. Le personnage d’Humphrey Bogart dans le film de 1951 The African Queen est même allé jusqu’à les appeler « petits diables sales. »

Mais l’humble sangsue fait son retour. Cette créature joue de plus en plus un rôle clé d’acolyte pour les scientifiques et les médecins, simplement en étant son soi assoiffé de sang.

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Cousins éloignés du ver de terre, la plupart des espèces de sangsues sont des parasites qui se nourrissent du sang des animaux et des humains. On les trouve souvent en eau douce et naviguent soit en nageant, soit en s’avançant, à l’aide de deux ventouses — une à chaque extrémité de leur corps — pour s’ancrer. La plupart des espèces vont d’environ un quart de pouce à trois pouces de longueur.

Lorsqu’elle atteint un hôte sans méfiance, une sangsue s’attache subrepticement et commence à se nourrir. Il utilise un ensemble triangulaire de trois dents pour couper et sécrète une série de produits chimiques pour fluidifier le sang et engourdir la peau afin que sa présence ne soit pas détectée.

Certaines espèces de sangsues peuvent également vivre sur terre, prospérant dans des environnements humides comme les forêts du sud de l’Asie. Les biologistes ont récemment rapporté que les sangsues de cette région peuvent fournir un instantané précieux des animaux présents dans une zone particulière: les parasites transportent le sang et l’ADN de leur hôte dans leur intestin après chaque repas.

 Les sangsues se fixent sur leur hôte avec leur ventouse avant, puis utilisent trois dents pour couper et commencer à se nourrir.
Les sangsues se fixent sur leur hôte avec leur ventouse avant, puis utilisent trois dents pour couper et commencer à se nourrir. Josh Cassidy / KQED; Quentin Gaudry, Université du Maryland; Michael Baltzley, Université de l’Oregon occidental; Krista Todd, Collège de Westminster

 » Ils trouvent des choses que vous ne trouvez pas « , a déclaré Michael Tessler, chercheur postdoctoral à l’American Museum of Natural History de New York. En prime (selon votre point de vue), les sangsues sont également attirées par les humains en tant que repas de sang potentiels, a-t-il déclaré. Ainsi, les créatures ne craignent pas les chercheurs, ce qui rend la collecte d’échantillons rapide et facile.

Tessler et plusieurs collègues ont recueilli 750 sangsues terrestres du genre Haemadipsa provenant du Cambodge, du Bangladesh et du sud de la Chine. Ensuite, ils ont analysé l’ADN du repas de chaque sangsue d’un pouce de long pour identifier les donneurs de sang involontaires. Grâce à cette analyse, les scientifiques ont pu identifier des animaux sauvages et domestiques communs dans ces zones, y compris certaines espèces préoccupantes pour la conservation.

L’étude a également révélé quelques surprises. Certains repas de sangsues provenaient de quelques espèces d’oiseaux, et l’un provenait d’une chauve-souris. « Il est clair que ces choses se contournent », a déclaré Tessler.

Au-delà de leur utilité en biologie de terrain, les sangsues ont un rôle important à jouer dans la trousse médicale d’un chirurgien.

L’association entre médecins et sangsues remonte aux anciens Égyptiens et aux anciens Grecs. Selon les philosophes grecs, la maladie était le résultat d’un déséquilibre des fluides corporels, ou humeurs. Ils croyaient que l’application de sangsues aux patients aiderait à rétablir un équilibre approprié. Les sangsues étaient largement utilisées comme remède à toute une série de maux, en particulier dans l’Europe médiévale.

Ces pratiques ont été reléguées au rang de charlatanisme par l’avènement de la médecine moderne au 20e siècle, alors que les médecins développaient de nouveaux traitements plus efficaces. De nos jours, cependant, les sangsues médicales connaissent une renaissance car leur capacité de succion du sang est accordée à un objectif plus scientifique.

Les sangsues sont utiles lors des chirurgies reconstructives, telles que celles pour rattacher les doigts, selon le Dr Rudolf Buntic, chirurgien de la main et directeur de la microchirurgie du California Pacific Medical Center à San Francisco. Au cours d’une telle procédure, les chirurgiens réparent les petites artères qui transportent le sang dans le chiffre sectionné. Cependant, les minuscules veines qui transportent le sang peuvent être trop endommagées ou trop petites pour être réparées, laissant le sang stagner dans le doigt.

C’est alors que l’Hirudo medicinalis entre en jeu.

« La sangsue agit comme une veine », a déclaré Buntic.

Il tire du sang vicié du doigt réattaché pendant qu’il se nourrit, permettant au sang frais et oxygéné d’entrer. Les produits chimiques contenus dans la salive de la sangsue aident également à empêcher la formation de caillots sanguins dans les tissus endommagés. Les médecins appliquent des sangsues fraîches pendant une dizaine de jours. Cela donne suffisamment de temps pour que de nouvelles veines minuscules repoussent et créent des canaux pour que le sang laisse le doigt du patient seul, a déclaré Buntic.

Tout au long du traitement, les chirurgiens commandent des sangsues à la pharmacie, comme ils le feraient pour tout autre médicament.

Si ces petits gars vous donnent encore les heebie-jeebies, ne vous inquiétez pas: Ils ne se présenteront probablement pas de sitôt dans votre pharmacie locale, car ils sont principalement utilisés dans les hôpitaux.

 Lorsque les chirurgiens demandent des sangsues médicales, les pharmaciens du California Pacific Medical Center répondent à l'appel, en rangeant les sangsues dans
Lorsque les chirurgiens demandent des sangsues médicales, les pharmaciens du California Pacific Medical Center répondent à l’appel, en rangeant les sangsues dans des flacons de « pilules ». Josh Cassidy / KQED

Vous pouvez cependant les rencontrer dans certains laboratoires de recherche. David Weisblat, biologiste à l’Université de Californie à Berkeley, étudie le développement et l’évolution des sangsues depuis plus de 40 ans. Il a récemment lancé un projet pour en savoir plus sur le comportement des sangsues et la neurobiologie.

Il s’agit de placer les sangsues sur une sorte de damier, en papier de verre. Les carrés alternent entre des grains rugueux et lisses. Beaucoup de sangsues, petits chasseurs d’escargots du genre Helobdella, ont une forte préférence pour les carrés plus lisses, se déplaçant dans des motifs strictement diagonaux.

« C’est comme un petit pion sur l’échiquier qui est devenu fou », a déclaré Weisblat.

Bien que les sangsues puissent avoir un système nerveux peu impressionnant selon les normes des vertébrés, elles sont toujours capables d’utiliser les informations de leur environnement pour prendre des décisions, a déclaré Weisblat. Et comprendre comment ce processus fonctionne est plus facile dans une sangsue que dans le système nerveux des souris ou des rats. En comprenant comment les sangsues se frayent un chemin avec si peu de neurones, nous pouvons commencer à comprendre comment le système nerveux traite et code l’information, a déclaré Weisblat.

Capturer la façon dont les sangsues perçoivent et se déplacent dans leur environnement pourrait également se traduire un jour par des applications de bioingénierie, comme la conception de petites robots exploratoires, a déclaré Weisblat. « Les sangsues peuvent aller sur des surfaces vitrées, ramper avec leurs ventouses et explorer toutes sortes de façons différentes », a-t-il déclaré.

« C’est assez incroyable, quand on pense à leur simplicité. »

Emma Hiolski est journaliste scientifique indépendante et stagiaire dans la série de vidéos Deep Look de KQED. Son travail est paru dans Science, Chemical & Engineering News et le San Jose Mercury News. Vous pouvez la trouver sur Twitter @EHiolski.

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