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Anmerkung der Redaktion: Das Video von Blutegeln, die in der Chirurgie verwendet werden, ist etwas blutig — besonders nach der 2-Minuten-Marke.

Blutegel bekommen einen schlechten Ruf – aber sie verdienen es vielleicht nicht.

Ja, sie sind gruselige Krabbelblutsauger. Und sie können ein fast ursprüngliches Gefühl von Ekel und Abscheu vermitteln. Humphrey Bogarts Figur im Film The African Queen von 1951 ging sogar so weit, sie als „schmutzige kleine Teufel“ zu bezeichnen.“

Aber der bescheidene Blutegel feiert ein Comeback. Dieses Lebewesen spielt zunehmend eine Schlüsselrolle als Kumpel für Wissenschaftler und Ärzte, einfach weil es sein blutrünstiges Selbst ist.

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Die meisten Blutegelarten, entfernte Cousins des Regenwurms, sind Parasiten, die sich vom Blut von Tieren und Menschen gleichermaßen ernähren. Sie kommen oft im Süßwasser vor und navigieren entweder durch Schwimmen oder indem sie sich entlang bewegen, wobei sie zwei Saugnäpfe — einen an jedem Ende ihres Körpers — verwenden, um sich zu verankern. Die meisten Arten reichen von etwa einem Viertel Zoll bis drei Zoll in der Länge.

Wenn ein Blutegel einen ahnungslosen Wirt erreicht, heftet er sich heimlich an und beginnt zu fressen. Es verwendet einen dreieckigen Satz von drei Zähnen, um einzuschneiden, und sezerniert eine Reihe von Chemikalien, um das Blut zu verdünnen und die Haut zu betäuben, so dass seine Anwesenheit unentdeckt bleibt.

Einige Blutegelarten können auch an Land leben und gedeihen in feuchten Umgebungen wie den Wäldern Südasiens. Biologen berichteten kürzlich, dass Blutegel in dieser Region eine wertvolle Momentaufnahme liefern können, welche Tiere in einem bestimmten Gebiet vorhanden sind: Die Parasiten tragen das Blut und die DNA ihres Wirts nach jeder Mahlzeit in ihrem Darm.

Blutegel klammern sich mit ihrem vorderen Sauger an ihren Wirt, schneiden dann mit drei Zähnen ein und beginnen mit der Fütterung.
Blutegel klammern sich mit ihrem vorderen Sauger an ihren Wirt, schneiden dann mit drei Zähnen ein und beginnen mit der Fütterung. Josh Cassidy / KQED; Quentin Gaudry, Universität von Maryland; Michael Baltzley, Western Oregon University; Krista Todd, Westminster College

“ Sie finden Dinge, die man nicht findet „, sagte Michael Tessler, Postdoktorand am American Museum of Natural History in New York. Als zusätzlichen Bonus (abhängig von Ihrer Perspektive) werden Blutegel auch von Menschen als potenzielle Blutmahlzeiten angezogen, sagte er. So scheuen die Kreaturen die Forscher nicht und machen die Probenentnahme schnell und einfach.

Tessler und mehrere Kollegen sammelten 750 terrestrische Blutegel der Gattung Haemadipsa aus Kambodscha, Bangladesch und Südchina. Dann analysierten sie die DNA von jedem Zentimeter langen Blutegelmehl, um die unwissenden Blutspender zu identifizieren. Mit dieser Analyse konnten die Wissenschaftler Wild- und Haustiere identifizieren, die in diesen Gebieten verbreitet sind, einschließlich einiger Arten, die für den Naturschutz von Bedeutung sind.

Die Studie zeigte auch einige Überraschungen. Einige Blutegelmahlzeiten stammten von einigen Vogelarten und eine von einer Fledermaus. „Klar kommen diese Dinge herum“, sagte Tessler.

Über ihren Nutzen in der Feldbiologie hinaus spielen Blutegel eine wichtige Rolle in der medizinischen Ausrüstung eines Chirurgen.

Die Verbindung zwischen Ärzten und Blutegeln geht auf die alten Ägypter und alten Griechen zurück. Nach griechischen Philosophen war Krankheit das Ergebnis eines Ungleichgewichts in Körperflüssigkeiten oder Humor. Sie glaubten, dass die Anwendung von Blutegeln bei Patienten dazu beitragen würde, ein angemessenes Gleichgewicht wiederherzustellen. Blutegel wurden häufig als Allheilmittel für eine Reihe von Krankheiten eingesetzt, insbesondere im mittelalterlichen Europa.

Diese Praktiken wurden durch das Aufkommen der modernen Medizin im 20.Jahrhundert in den Status von Quacksalbern verbannt, als Ärzte neue, wirksamere Behandlungen entwickelten. Heutzutage erleben medizinische Blutegel jedoch eine Renaissance, da ihre blutsaugende Fähigkeit auf einen wissenschaftlicheren Zweck abgestimmt ist.

Blutegel sind nützlich bei rekonstruktiven Operationen, wie zum Beispiel bei der Wiederbefestigung der Finger, so Dr. Rudolf Buntic, Handchirurg und Direktor der Mikrochirurgie am California Pacific Medical Center in San Francisco. Während eines solchen Eingriffs reparieren Chirurgen kleine Arterien, die Blut in die abgetrennte Stelle transportieren. Die winzigen Venen, die das Blut zurückführen, können jedoch zu beschädigt oder zu klein sein, um sie zu reparieren, sodass das Blut im Finger stagniert.

Dann kommt Hirudo medicinalis ins Spiel.

„Der Blutegel wirkt wie eine Vene“, sagte Buntic.

Es zieht abgestandenes Blut aus dem wieder angebrachten Finger, während es füttert, so dass frisches, sauerstoffreiches Blut eindringen kann. Chemikalien im Speichel des Blutegels verhindern auch die Bildung von Blutgerinnseln im geschädigten Gewebe. Ärzte wenden etwa zehn Tage lang frische Blutegel an. Dies bietet genügend Zeit für neue, winzige Venen nachwachsen und schaffen Kanäle für Blut, um den Finger des Patienten auf eigene Faust zu verlassen, sagte Buntic.

Während der gesamten Behandlung bestellen Chirurgen Blutegel in der Apotheke, genau wie bei jedem anderen Arzneimittel.

Wenn diese kleinen Kerle dir immer noch die Heebie-Jeebies geben, mach dir keine Sorgen: Sie werden wahrscheinlich nicht bald in deiner örtlichen Drogerie auftauchen, da sie hauptsächlich in Krankenhäusern verwendet werden.

 Wenn Chirurgen medizinische Blutegel anfordern, beantworten Apotheker im California Pacific Medical Center den Anruf und rangeln die Blutegel in
Wenn Chirurgen medizinische Blutegel anfordern, beantworten Apotheker im California Pacific Medical Center den Anruf und rangeln die Blutegel in „Pillen“ -Flaschen. Josh Cassidy / KQED

Sie könnten jedoch in einigen Forschungslabors auf sie stoßen. David Weisblat, Biologe an der University of California, Berkeley, untersucht seit mehr als 40 Jahren die Entwicklung und Evolution von Blutegeln. Er hat kürzlich ein Projekt gestartet, um mehr über Blutegelverhalten und Neurobiologie zu erfahren.

Dabei werden die Blutegel auf eine Art Schachbrett aus Sandpapier gelegt. Die Quadrate wechseln zwischen rauen und glatten Körnungen. Viele der Blutegel, kleine Schneckenjäger der Gattung Helobdella, bevorzugen die glatteren Quadrate, die sich in streng diagonalen Mustern bewegen.

„Es ist wie ein kleiner Bauer auf dem Schachbrett, der verrückt geworden ist“, sagte Weisblat.

Obwohl Blutegel für Wirbeltiere ein unscheinbares Nervensystem haben, sind sie dennoch in der Lage, Informationen aus ihrer Umgebung zu nutzen, um Entscheidungen zu treffen, sagte Weisblat. Und herauszufinden, wie dieser Prozess funktioniert, ist bei einem Blutegel einfacher als im Nervensystem von Mäusen oder Ratten. Wenn wir verstehen, wie Blutegel sich mit so wenigen Neuronen zurechtfinden, können wir beginnen zu verstehen, wie das Nervensystem Informationen verarbeitet und codiert, sagte Weisblat.

Die Erfassung der Art und Weise, wie Blutegel ihre Umgebung wahrnehmen und sich durch sie bewegen, könnte sich eines Tages auch in Bioengineering-Anwendungen wie der Entwicklung kleiner, explorativer Robotik niederschlagen, sagte Weisblat. „Blutegel können auf Glasoberflächen gehen, mit ihren Saugnäpfen kriechen und alle möglichen Arten erkunden“, sagte er.

„Es ist ziemlich erstaunlich, wenn man bedenkt, wie einfach sie sind.“

Emma Hiolski ist freie Wissenschaftsjournalistin und Praktikantin bei der Deep Look-Videoserie von KQED. Ihre Arbeiten sind in Science, Chemical & Engineering News und den San Jose Mercury News erschienen. Sie finden sie auf Twitter @EHiolski.

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